De cómo Friedrich Wöhler dio muerte al vitalismo y vida a la química orgánica.

A veces me sorprendo tanto de mi propia ignorancia que me da hasta cosa admitirlo. Desde que estudié historia de la química, más o menos en el año 2007, siempre he dicho que debería ser una asignatura troncal de primero de carrera. Y a pesar de haberla cursado todavía leo (y leeré) cosas que hacen que me diga a mi misma “pero María, ¿no te da vergüenza no saber esto?” Bien, hoy ha sido uno de esos días. Hoy he tenido el placer de conocer (o recordar) a Friedrich Wöhler y he pensado en compartirlo con vosotros.

Friedrich Wöhler, muy confundible con el mono de la botella de anís.

Wöhler nació en Alemania en 1800, 11 años después de que Lavoisier publicara su “Tratado elemental de química”, y tenía 69 años cuando Mendeléyev publicó la primera tabla periódica. Quiero decir con esto que tuvo la gran suerte de  vivir en plena revolución química. De hecho tuvo un papel crucial en la misma.

Cuando Lavoisier había acabado ya por completo con la teoría del flogisto, a finales del siglo XVIII empezó a tomar fuerza en Europa una corriente llamada vitalismo por Paul Joseph Barthez, que apoyaron muchos médicos de la época y de la que el propio Berzelius, maestro del protagonista de la entrada de hoy, había sido seguidor. Este movimiento hablaba de la existencia de una fuerza vital sin la cual la vida no podía ser explicada, algo que poseen los seres vivos y que los distinguía de los seres inertes. Según esta teoría la materia orgánica tan solo podía ser producida por los seres vivos. Esto era lo que hasta entonces habían observado los científicos de la época.

Pues bien, estando Wöhler en su laboratorio en Berlín, había obtenido cianato de amonio y lo estaba hirviendo para cristalizarlo. Se formaron entonces unos grandes cristales incoloros que bien sabía Friedrich que no eran del compuesto que él pensaba cristalizar. Analizandolos llegó a la conclusión de que eran de urea. Había sintetizado un compuesto orgánico a partir de compuestos inorgánicos. El vitalismo no tenía sentido. Wöhler escribió a su maestro Berzelius lo siguiente: “Debo decir que puedo hacer urea sin la intervención de un riñón animal, sea de hombre o de perro”

Así nació, en 1828, la disciplina de la química orgánica. Hacia 1850 el propio Wöhler, Dumas y Liebig transformaron unas sustancias orgánicas en otras utilizando reactivos inorgánicos y estudiaron los grupos funcionales. Liebig llegó a hacer un atrevido pronóstico: “…No solo es probable, sino seguro que se obtendrán fuera del organismo, en nuestros laboratorios, todas las materias orgánicas…”

No es este, ni por asomo, el único mérito de Wöhler. También consiguió aislar varios elementos de la tabla periódica, confirmó que el vanadio no era otra cosa que el eritronio descubierto 30 años antes por el español Andrés Manuel del Río. .. pero de sus muchos logros mi favorito es que en el centenario de su muerte llevó la química orgánica a los sellos alemanes:

Se nota que lo que me pirra a mí es lo de la divulgación.

Este post participa en la XIV edición del Carnaval de la Química que alberga el blog Educación Química de Bernardo Herradón.

Bibliografía:

La química y la biología bases de la bioquímica. Nacimiento de una nueva ciencia. Jose C. Illana Rubio. An. Quím. 2008, 104(3), 234-239. RSEQ.

Las serendipias más famosas ¡Menuda chiripa! Pepe Romanillos. Oceano Ambar. 2001.

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4 thoughts on “De cómo Friedrich Wöhler dio muerte al vitalismo y vida a la química orgánica.

  1. Pingback: Adios XIV edición, bienvenida XV edición del Carnaval de Química | Educación Química

  2. que alegria leerte desde argentina.sigue amiga.mi propia ignorancia me proporciona el placentero hambre de conocer…flavio curti.artesano grabador de vidrios cristales y algunas rocas.

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